African Influences in Latin America (English Translation)

Influencias Africanas en Latinoamérica (Original Español)

Uploaded:Subido: 3/10/2021

African Influences in Latin America (English Translation)


History is an essential resource for understanding where we come from and who we are. In anthropology, history is a tool used to identify both the creation and evolution of cultures. In this article, I use history as a resource to raise awareness of the critical role that the African cultures of the transatlantic slave trade played in the creation and the development of many of the Caribbean and Brazilian cultures and societies of today. First, I am going to explain some details of the transatlantic slave trade, and I’ll mention some of the cultural influences that resulted from it. Next, I’ll discuss the ethnic origins of the Caribbean and Brazilian people. Finally, I will recognize some of the economic achievements to which the slaves contributed.

The Transatlantic Slave Trade

When talking about the history and foundation of the Americas, one cannot avoid the mention of the african slavery which took place for centuries in most of the Americas and the Caribbean. The study of this event, known formerly as the transatlantic slave trade, (although many prefer to hide it or leave it in the past) is the most critical element to understanding the origins of the Americas and the Caribbean. It’s also necessary to study the origins of various Latin American cultures as well. The history of this event reveals the evolution of African cultures and the creation of new Cultures.

South America and the Caribbean received the majority of African slaves. One little-known fact is that the United States imported only 5% of all African slaves brought to the New World when 48% went to the Caribbean and 41% went to Brazil alone. For this reason, I will speak mainly of the Caribbean and Brazil.

Africans Imported During the Transatlantic Slave Trade.

Cultural Influences


The first place in the New World to import Africans as slaves was the island of Hispaniola which is shared by Haiti and the Dominican Republic. Slaves cultivated one of the first sugar plantations in the capital of the Dominican Republic, Santo Domingo. In this city, Meringue was born. According to Francis Santana, a Dominican singer, Merengue is a mixture of the African music of the slaves, the Spanish guitar, and the Dominican güira; for the Dominican people, it is a symbol of who they are.

From Cartagena, Colombia comes Champeta, a genre of Caribbean music with its roots in African music. This genre is dominant on the Caribbean coast of Colombia, and It has also spread to many other parts of the country. Other popular Caribbean genres of African origin are vallenato, salsa, bachata, reggaeton, and reggae. These genres of music are a substantial part of the Caribbean identity. It is reflected in the lives of the Caribbean people: how they interpret history, how they pursue love, and how they view one another.


In addition to music, like the famous Samba from Brazil, Africans brought other cultural influences, e.g. religions. In the case of Brazil, and in some neighboring countries, there is a religion called candomblé. This religion is a mixture of the religions of the African peoples and the gods of the Nigerian ethnic group, the Yoruba. It also includes some Catholic elements.

Voodoo in Haiti had a similar origin. This religion, which has been demonized by Hollywood movies depicting “black magic”, is a belief system as complex and sophisticated as any other. It all comes down to a different set of beliefs. The African slaves in Haiti were stripped of their countries, their families, and the majority of their belongings. They were taken from various tribes located all throughout West Africa. Some of them may even have been enemies, but despite losing nearly everything, they still had their cultures, languages, and beliefs. And, just like the former two, their beliefs brought them together and evolved into something new.

Voodoo formed from the combination of the gods, practices, and beliefs of the many tribes of West Africa. It even incorporated some elements of Catholicism as a result of influence by the French slave masters. Many believe it was Voodoo that gave the slaves in Haiti the organization, leadership, and unity to overthrow the French and become the first free black nation in the New World.

A gym full of Capoeira students

Martial Arts

From Brazil also comes the martial art, capoeira which uses swift heavy kicks as a primary defense. A capoeira master named Master Boa Gente explains the origin of this martial art. He says that, in the days of African slavery in Brazil, slave owners did not want slaves to organize. Therefore, the masters were not allowed to carry weapons. Yet, the masters tortured the Africans, and slaves needed a way to defend themselves. So, they practiced capoeira, and when they heard the masters coming, they changed the rhythm of the drums and disguised it as a dance. When the masters saw it, they applauded and did not suspect the dancers at all.

Now capoeira is practiced worldwide.

Genetic Influences

The different skin tones of Latin America

Aside from contributing substantially to various Caribbean and South American cultures, the Importation of Africans to the New World contributed greatly to the various colors and ethnicities that we have today. The African genes remain evident in most of Latin America and the Caribbean. Along with the European genes (specifically Iberian), and the genes of Native Americans, African genes are what make almost all the colors of the Latin American people from negro to moreno to mulatto to mestizo.

But where does this abundance of African genes come from? As I mentioned previously, 48% of all slaves imported from Africa to the New World during that period of slavery went to the Caribbean, and 41% to Brazil. To put it into perspective, one million went to Cuba alone, twice the amount received in the United States. Ten times more Africans went to Brazil than to the United States (almost 5 million went to Brazil).

Map of South America

Professor João Reis of the Federal University of Bahia, Brazil has an explanation for this distribution. According to him, the Portuguese controlled many of the ports where the slave trade took place. Also, the trip to the northeast of Brazil was shorter than the trip to the Caribbean and the US. So, the slaves in Brazil were considered expendable as it was cheaper to replace them than to sustain them. Another factor is that the US abolished slavery more than 20 years before Cuba (1886) and Brazil (1888).

For the question of how we ended up with so much diversity of color in Latin America, Professor Reis has the answer again. In Brazil’s case, he says that those who came to colonize Brazil were primarily men who left their families with the intention of returning. So, there was a great scarcity of Portuguese women. Consequently, the colonizers reproduced with African women. As a result, what began with the importation of 4.8 million African slaves became 75 million Brazilians with African ancestry as of 2011, making Brazil the second largest black population in the world after Nigeria. I imagine something similar happened in the rest of Latin America.

But, with so much ethnic mixing, how are there still so many white/light-skinned Brazilians? One answer is the process of blanqueamiento, or, in english, “whitening”. This was a popular practice in the history of the Americas. At one point in the past, the Brazilian government financed the importation of 4 million Europeans to Brazil to whiten the race and culture. The goal was to "civilize" Brazilians, so they banned practices that were considered black such as the aforementioned candomblé and capoeira. The Cuban government did the same in 1906 with an immigration law. It allocated 1 million dollars to import 600,000 Europeans, primarily Spanish, over the next 20 years. As a result, the African culture began to live underground, and the music was considered vulgar, but it could not be repressed for long.

On the other hand, there are Caribbean countries today where the white population is relatively non-existent. For example, on the island of Hispaniola, where the slavery of the Africans in the New World began, Haitians rebelled against the French and drove them off the territory and massacred all the French remaining to ensure that slavery in Haiti would never return. In other countries, as in the case of the Dominican Republic, many of the Europeans simply left when the sugar industry switched to Brazil.

Economic Contribution

Perhaps some did not know the extensive amount of the influence that African cultures had on Latin American cultures. There may also be some who were not aware of the African contribution to the gene pool of Latin America and the Caribbean. However, it shouldn’t surprise anyone to hear that Africans shaped the economy and society of the Americas. In the words of Miguel Barnett, a writer and an ethnographer,

The blacks in this country, the Africans in this country, their legacy is not only cultural or philosophical or artistic. It’s also they contributed very strongly to the economy of this country.

The country he is referring to is Cuba, but, we can see that this phenomenon has occurred throughout Brazil and the Caribbean, at least.

The prosperity began in Santo Domingo and spread to Haiti. It later switched to Cuba after the Haitian Revolution that took place from 1791 to 1804. Cubans imported 100,000 more slaves in the early years of the 19th century to fill the gap in the sugar industry. In 1840 Cuba was the largest producer of sugar after the Haitian Revolution. Above all, Brazil became the largest sugar plantation economy in the world. But, by 1957, Cuba had one of the highest per capita incomes in Latin America.


The tragedy is that, despite cultural, genetic, and economic contributions, the prosperity is not equitably distributed. Some aspects of black culture are still despised, too often in many of today’s societies. And, the darkness of one’s skin still determines the opportunities and favor that one receives. This is because the world can abolish slavery, but the descendants of the former masters continue in the prosperity gained by the blood of the slaves, and the descendants of the former slaves remain in the poverty forced upon them by the masters. Laws can be passed, but that does not eradicate hatred. The stain of racism is what impedes equality for all. I wrote this article with the goal of informing, and with the hope of eliminating any racist sentiment.


Influencias Africanas en Latinoamérica (Original Español)


La historia es un recurso esencial para entender de dónde venimos y quiénes somos. En antropología, la historia es una herramienta que se usa para identificar ambas la creación y la evolución de las culturas. En este artículo, voy a utilizar el recurso de la historia para concientizar que las culturas de los africanos del comercio transatlántico de esclavos desempeñaron un gran rol en el desarrollo de muchas de las culturas y sociedades caribeñas y brasileñas de hoy. Primero, voy a mostrar unos detalles del comercio transatlántico. Segundo, voy a mencionar unas influencias culturales que resultaron del comercio de los africanos. Luego, voy a hablar de los orígenes étnicos de la gente caribeña y brasileña. Finalmente, voy a reconocer unos de los logros económicos en los que los esclavos contribuyeron.

El Comercio Transatlántico de Esclavos

Cuando uno habla de la historia y la fundación de las Américas, no se puede perder la mención de la esclavitud de los negros que tuvo lugar por siglos en la mayoría de las Américas y en el Caribe. El estudio de este evento, conocido como el comercio transatlántico de esclavos, aunque hay muchos que prefieren ocultarlo o dejarlo en el pasado, es lo más crítico para entender los orígenes de las Américas y del Caribe. También es necesario para estudiar los orígenes de varias culturas latinoamericanas. La historia de este evento revela la evolución de las culturas africanas y la creación de nuevas culturas.

Sudamérica y el Caribe recibieron la mayoría de los esclavos africanos. Algo no muy conocido es que los Estados Unidos importó solamente 5% del total de los esclavos africanos que llegaron al nuevo mundo cuando 48% fueron al caribe y 41% fueron a sólo Brasil. Por eso, hablaré principalmente del Caribe y de Brasil.

Africans Imported During the Transatlantic Slave Trade.

Influencias Culturales


El primer lugar en el Nuevo Mundo en importar africanos como esclavos fue la isla de Hispaniola, la que es compartida por Haití y la República Dominicana. Los esclavos cultivaban una de las primeras plantaciones de azúcar en la capital de la República Dominicana, Santo Domingo. En esta ciudad, nació el merengue. Según Francis Santana, un cantante dominicano, el merengue es una mezcla de la música africana de los esclavos, la guitarra española, y la güira dominicana; para la gente dominicana, es un símbolo de quienes son.

De Cartagena, Colombia viene la champeta, un género de música caribeña con sus raíces en la música africana. Este género es dominante en la costa caribeña de Colombia, y también se está extendiendo al resto del país. Otros géneros del caribe con origen africano son el vallenato, la salsa, la bachata, el reggaeton, y el reggae. Estos géneros de música son una parte sustancial de la identidad caribeña. Se refleja en las vidas de los caribeños: como interpretan la historia, como persiguen el amor, y como se ven el uno al otro.

La Religión

Además de la música, como la famosa samba de Brasil, los africanos trajeron otras influencias culturales, por ejemplo, religiones. En el caso de Brasil y en algunos países vecinos, hay una religión que se llama el candomblé. Esta religión es una mezcla de las religiones de los pueblos africanos y los dioses del grupo étnico, los yoruba. También incluye algunos elementos católicos.

El vudú en Haití tuvo un origen similar. Esta religión, que ha sido demonizada por las películas de Hollywood que representan la "magia negra", es un sistema de creencias tan complejo y sofisticado como cualquier otro. Todo se reduce a un conjunto de creencias diferentes. Los esclavos africanos de Haití fueron despojados de sus países, de sus familias y de la mayoría de sus pertenencias. Fueron tomados de varias tribus ubicadas en toda África Occidental. Algunas de ellas podían ser incluso enemigas, pero a pesar de haberlo perdido casi todo, seguían teniendo sus culturas, lenguas y creencias. Y, al igual que las anteriores, sus creencias los unieron y evolucionaron en algo nuevo.

El vudú se formó a partir de la combinación de los dioses, las prácticas y las creencias de las numerosas tribus de África Occidental. Incluso incorporó algunos elementos del catolicismo como resultado de la influencia de los amos franceses. Muchos creen que fue el vudú lo que dio a los esclavos de Haití la organización, el liderazgo y la unidad para derrocar a los franceses y convertirse en la primera nación negra libre del Nuevo Mundo.

A gym full of Capoeira students

Artes Marciales

De Brasil también viene el arte marcial, capoeira. Un maestro de capoeira llamado Master Boa Gente explica el origen del arte. Dice que, en la época de la esclavitud africana en Brasil, los amos de esclavos no querían que los esclavos se organizaran. Por eso, los amos no les permitían llevar armas. Sin embargo, torturaban a los africanos, y los esclavos necesitaban un modo de defenderse ellos mismos. Entonces, practicaban capoeira, y cuando escuchaban que venían los amos, cambiaban el ritmo de la batería y lo disfrazaban como un baile. Cuando los amos lo veían, aplaudían y no sospechaban de los bailadores para nada.

Ahora la capoeira se practica en todo el mundo.

Influencias Genéticas

The different skin tones of Latin America

Aparte de contribuir sustancialmente a varias culturas caribeñas y sudamericanas, la importación de los africanos al Nuevo Mundo contribuyó grandemente a los varios colores y etnias que tenemos hoy. Los genes de los africanos permanecen evidentes en la mayoría de Latinoamérica y el Caribe. Junto con los genes europeos (específicamente iberos), y los genes de los nativos americanos, los genes africanos son los que hacen casi todos los colores de la gente latinoamericana desde el negro hasta el moreno hasta el mulato hasta el mestizo.

¿Pero de dónde viene esta abundancia de genes africanos? Como he mencionado antes, 48% del total de esclavos importados de África al Nuevo Mundo durante ese periodo de esclavitud fueron al caribe y 41% a Brasil. Para ponerlo en perspectiva, un millón fueron a sólo Cuba, dos veces la cantidad recibida en los Estados Unidos. Diez veces más africanos fueron a Brasil que a Los Estados Unidos (casi 5 millones).

Map of South America

Profesor João Reis de la universidad federal de Bahía, Brasil tiene una explicación para esta distribución. Según él, los portugueses controlaban muchos de los puertos donde pasaban el comercio de esclavos. Además, el viaje al noreste de Brasil era más corto que el viaje al caribe y los EE.UU. Así que los esclavos en Brasil eran considerados prescindibles como era más barato reemplazarlos que sostenerlos. Otro factor es que los EE.UU. abolió la esclavitud más de 20 años antes de Cuba (1886) y Brasil (1888).

Para la cuestión de cómo terminamos con tanta diversidad de color en Latinoamérica, El Profesor Reis tiene la respuesta otra vez. En el caso de Brasil, dice que los que vinieron para colonizar Brasil, primeramente, eran hombres que dejaron a sus familias con la intención de regresar. Así que había una gran falta de mujeres portuguesas. Entonces los colonizadores se reproducían con las mujeres africanas. Como resultado, lo que empezó con la importación de 4.8 millones de esclavos africanos se convirtió en 75 millones de brasileños con ascendencia africana a partir de 2011, lo que hace Brasil la segunda población más grande de negros después de Nigeria. Me imagino que algo similar sucedió en el resto de Latinoamérica.

¿Pero con tanta mezcla étnica, como permanecen los blancos? Una respuesta es el proceso de blanqueamiento, o sea “whitening.” Esta era una práctica popular en la historia de las Américas. En un punto en el pasado, el gobierno brasileño financió la importación de 4 millones de europeos a Brasil para blanquear la raza y la cultura. La meta era “civilizar” los brasileños, entonces prohibía prácticas que se consideraban negras como el ya mencionado candomblé y capoeira. El gobierno cubano hizo lo mismo en 1906 con una ley de inmigración. Asignaron 1 millón dólares para importar 600,000 europeos, primeramente, españoles, durante los 20 años que siguieron. De pronto, la cultura africana empezó a vivir en la clandestinidad, y la música se consideraba vulgar, pero no pudo ser reprimida por mucho tiempo.

Por otro lado, hay países caribeños hoy donde la población blanca es relativamente inexistente. Por ejemplo, en la isla de Hispaniola, donde empezó la esclavitud de los africanos en el Nuevo Mundo, Los haitianos se rebelaron contra los franceses y los echaron del territorio y masacraron todos los franceses que quedaban para asegurarse de eliminar la esclavitud en Haití. En otros países, como en el caso de la República Dominicana, muchos de los europeos simplemente se fueron cuando la industria del azúcar cambió a Brasil.

Contribución Económica

Quizás unos no supieron de la cantidad de las influencias de las culturas africanas que ayudaron a crear las culturas latinoamericanas. Además, tal vez haya unos que no estuvieran al tanto de la contribución africana al acervo genético de Latinoamérica y el Caribe. No obstante, no debe llegar inesperadamente cuando informo que los africanos formaron la economía y la sociedad de las Américas. En las palabras de Miguel Barnett, un escritor y un etnógrafo,

The blacks in this country, the Africans in this country, their legacy is not only cultural or philosophical or artistic. It’s also they contributed very strongly to the economy of this country.

El país al cual se refiere es Cuba, pero, por lo menos, podemos ver este tema a lo largo de Brasil y el Caribe.

La prosperidad empezó en Santo Domingo y se extendió a Haití. Cambió a Cuba después de la Revolución Haitiana que tuvo lugar desde 1791 hasta 1804. Los Cubanos importaron 100,000 esclavos más en los primeros años del siglo XIX para llenar la brecha en la industria de azúcar. En 1840 Cuba era el lugar más grande para cultivar azúcar después de la revolución haitiana. Sobre todo, Brasil se convirtió en la economía de la plantación de azúcar más grande del mundo entero. Para 1957, Cuba tenía uno de los ingresos per cápita más altos en Latinoamérica.


La tragedia es que, a pesar de las contribuciones culturales, genéticas y económicas, la prosperidad no se distribuye equitativamente. Algunos aspectos de la cultura negra todavía se desprecian, demasiado a menudo en varias sociedades de hoy, y la oscuridad de la piel todavía determina las oportunidades y el favor de otros que uno recibe. La razón es que se puede abolir la esclavitud, pero los descendientes de los anteriores amos siguen en la prosperidad ganada por la sangre de los esclavos, y los descendientes de los anteriores esclavos siguen en la pobreza forzada por los amos. Se pueden pasar leyes, pero eso no erradica el odio. La mancha de racismo es lo que nos frena para alcanzar la igualdad para todos. Con la meta de informar y con la esperanza de borrar cualquier sentimiento racista, escribí este artículo.



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Written by: Escrito por: Jude Clarke